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区块链:21世纪最让人兴奋和值得期待的技术创新

文章来源:一朝天下
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发布时间:2016-07-18 10:39:50

 

这些力量并非命运,而是轨迹。它们提供的并不是我们将去往何方的预测,而是告诉我们,在不远的将来,我们会向哪些方向前行,必然而然。
——凯文·凯利(Kevin Kelly)
 
 
从互联网到区块链
 
互联网是为了解决信息的高效传输而被发明的,在这个网络中,信息在全球范围内的点对点传输变得异常高效与廉价。然而,这种信息传输网络并没有对有价值的信息进行保护的内在机制,在网上复制、传播乃至篡改一条信息的成本几乎为零,我们无法点对点地传递带有所有权的信息。一些传统行业(比如唱片业、出版业)在互联网诞生后受到了很大冲击,就是这个特征带来的必然结果。虽然目前各国政府对网上内容的版权保护力度越来越大,但仍然很难从技术层面上杜绝侵权问题。
从电子货币的诞生与发展来看,虽然我们已经做到了让货币以数字化的形式高效流通,但这种数字化还相当初级。我们不得不依赖大量的第三方中介机构才能保障电子货币的流通,而这种形式不仅引入了中心化的风险,也提升了传输的成本。
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区块链就是在这样的背景下诞生的。由于信息与价值的密不可分,我们有了互联网这个全球范围的高效可靠的信息传输系统后,必然会要求一个与之匹配的高效可靠的价值传输系统。也就是说,区块链的诞生不是偶然的,其背后有着深刻的必然逻辑。“区块链”这个名字或许是偶然,但行区块链之实的系统的诞生则是必然。
信用是制造货币的真正原材料。而区块链通过构造一个可以量化信用的经济系统,使得一个点对点的电子现金系统——比特币的出现成为可能。或者说,区块链创造了一个数字化的、可以点对点传输价值的信用系统。 
 
 
区块链的诞生
万物源自比特。
——约翰·惠勒
区块链作为比特币背后的技术架构,是随着比特币的出现而诞生的。因此,要讲区块链的诞生,我们就不得不从比特币的历史说起。
2008年9月,以雷曼兄弟的倒闭为开端,金融危机在美国爆发并向全世界蔓延。为应对危机,世界各国政府和中央银行采取了史无前例的财政刺激方案和扩张的货币政策并对金融机构提供紧急援助。这些措施同时也引起了广泛的质疑。
2008年10月31日下午2点10分,在一个普通的密码学邮件列表中,几百个成员均收到了自称是中本聪的人的电子邮件,“我一直在研究一个新的电子现金系统,这完全是点对点的,无需任何可信的第三方”,然后他将收件人引向一个九页的白皮书,其中描述了一个新的货币体系。同年11月16日,中本聪发布了比特币代码的先行版本。
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图片来源:http://www.mail-archive.com/cryptography@metzdowd.com/msg09959.html
 
2009年1月3日,中本聪在位于芬兰赫尔辛基的一个小型服务器上挖出了比特币的第一个区块——创世区块(Genesis Block),并获得了首批“挖矿”奖励——50个比特币。在创世区块中,中本聪写下这样一句话:
The Times 03/Jan/2009 Chancellor on brink of second bailout for banks
财政大臣站在第二次救助银行的边缘
这句话是当天《泰晤士报》头版的标题。中本聪将它写进创世区块,不但清晰地展示着比特币的诞生时间,还暗含了对于旧体系的嘲讽。
 
不过正如上文所述,加密数字货币并不是什么新概念,曾有很多人试图打造这样的系统,但最终都失败了,有什么理由认为比特币会比之前的尝试更好呢?当时,即使在密码朋克内部,多数人对中本聪的系统也没抱多大的期望。
然而事实是,中本聪通过一个天才的发明——区块链,扫清了创造加密货币的最后障碍。于是,出乎大多数人的意料,比特币开始走上了一条不断成长与快速发展的道路。
 
将区块链连接起来,让交易变得更智能
 
区块链的本质是一种去中心化的记账系统,而比特币正是这个系统上承载的“以数字形式存在”的货币。我们可以认为区块链与比特币之间的关系就是凯恩斯所说的记账货币与货币之间的关系,也可以用菲利克斯·马丁对货币的理解来说明两者的关系——比特币只是记账的表征,而区块链就是其背后的一套由信用记录以及信用记录的清算构成的体系。
 
在传统的账本中,账上的数据仅仅是一种纪录。而在区块链这个账本上,这些数据则有了超越账本的意义——它们是可编程的。
 
这是一个质的变化。由于区块链的可编程属性,使得区块链上所能承载的就不仅仅是普通的交易,而是可以基于程序自动执行的智能交易。
 
从具体的实践来看,由于比特币的脚本语言并不是图灵完备的,所以在扩展性上,比特币区块链目前所支持的资产定义和交易模式还比较有限。
 
因此,业内一些人开始尝试开发不同于比特币区块链的、支持图灵完备脚本语言的区块链,以太坊(Ethereum)就是一个典型的例子。目前,以太坊上的代币以太币(ETH)的市值已经达到了比特币的1/10,成为全球市值排名第二的数字货币。
 
为方便数字资产在不同区块链间互相转移,侧链(Sidechain)技术应运而生。简单地说,侧链就像是一条条通路,将不同的区块链互相连接在一起,以实现区块链的扩展。侧链完全独立于比特币区块链,但是这两个账本之间能够“互相操作”,实现交互。
 
在侧链技术的研究方面,Blockstream是较为领先的一个公司。2014年10月,以亚当?贝克为首的开发团队正式发布了侧链白皮书,2015年6月,Blockstream宣布将为其侧链项目发布一个开源代码库和测试环境。
 
侧链白皮书中提出了一种新技术——“楔入式侧链”,通过它可以实现不同区块链间资产的互相转移。由于侧链是独立的系统,因此技术与理念上的创新不会受到主链的局限,即使出现创新失败或者恶意攻击,所受的损害也只限于侧链本身。
 
本质上,区块链是不同数字价值的载体,而侧链技术则是连接不同区块链的通路。现在还不能断言最终成熟的侧链技术形态,甚至我们也不知道未来真正大规模应用于区块链间连接的技术是否会以“侧链技术”的名义出现,但侧链技术的理念及核心功能的发展与成熟是毋庸置疑的。
 
如同互联网的发展一样,区块链这种协议式的、需要大规模协作和参与的颠覆式技术,其崛起的周期将比大多数人预想的要长,而最终影响的范围和深度也会远远超出大多数人的想象。区块链未来发展的过程不会一帆风顺,可能会经历过热甚至泡沫阶段,也可能会经历低谷。但我相信,区块链作为数字化浪潮下一个阶段的核心技术,最终将会构建出多样化生态的价值互联网,从而深刻改变未来商业社会的结构与我们每个人的生活。
 
让我们一起期待并拥抱价值互联网时代的到来吧!